‘Excalibur’ Airborne!

Zaterdag 14 Maart was het dan eindelijk zover. Na maanden intensief overleg met diverse instanties werd Excalibur, onder haar nieuwe registratie N27FF, overgevlogen van Laurinburg-Maxton (North Carolina) naar een onderhoudsbedrijf in Carrollton (Georgia). De twee uur durende vlucht werd uitgevoerd door Ken Breeden en Alan Knollmeyer

N27FF route 14 maart 2020

Ken Breeden, een actieve Golden Knight, was erg blij om ‘zijn’ F27 weer te mogen vliegen. Als US Army maintenance vlieger was hij de laatste maanden full-time in de weer om de DeHavilland Dash-8 (opvolger van Excalibur) klaar te stomen voor het komende demonstratieseizoen. Als eerbetoon aan zijn lange diensttijd mocht hij in September de laatste actieve F27 vlucht van de Golden Knights uitvoeren. Hij is beretrots nu ook de eerste vlucht voor VNCE uitgevoerd te hebben.

Alan Knollmeyer was jarenlang Chef vlieger F27 en hoofd vliegdienst voor FedEX operator Mountain Air. Als examinator zal hij zich, met onze Nederlandse instructeurs, gaan inzetten voor de opleiding van een nieuwe generatie F27 vliegers.

Alan, Mike & Ken voor de vlucht

Michael Dieck zorgde ervoor dat N27FF in perfecte staat klaar stond voor de vluchtMike was tot zijn pensioen verantwoordelijk voor het totale vliegtuigonderhoud van de Golden Knights en vertroetelt nu al maandenlang ons vliegtuig. Achter de schermen draaide hij met Alan en Troy Emig periodiek de motoren en controleerde hij alle systemen. Zoals eerder vermeld, stond Andre van Norden hem vorig jaar bij om een aantal reguliere checks uit te voeren. De komende 3 weken dienen er een aantal grote inspecties afgewerkt te worden die enkel in de grote hangar van Carrollton kunnen plaatsvinden.

Een Amerikaanse luchtvaartliefhebber bood aan om de heren terug te vliegen in zijn Piper Turbo Arrow. Mike Coutcher eindigde zijn ‘Angel Flight’ (vrijwillig vervoer van patiënten ivm medische behandelingen) in het nabije Atlanta en pikte kort daarop onze vliegers op in Carrollton.

‘Angel’ Mike Coutcher brengt de onze vliegers veilig thuis

Het spreekt voor zich dat deze namen in vette letters vermeld worden, want dit zijn ware VNCE helden op 6 tijdzones afstand die zich gedurende het ‘Excalibur’ project hebben aangesloten. Dit laat nogmaals zien hoe groot de liefde voor Fokker, en vooral onze F27, is bij Amerikanen.

N27FF take Off Laurinburg-Maxton

Fokker logo terug op ‘Excalibur’

Gedurende haar 35 dienstjaren heeft Excalibur meerdere Army GK kleurenschema’s gekend. Tijdens een van de spuitbeurten is echter het oorspronkelijke Fokker logo verloren gegaan. Als kerstcadeau hebben VNCE bestuurslid Herman van Kranenburg en ex-Golden Knight GWK Michael Dieck deze traditionele staartsticker in ere hersteld.

Het huidige Fokker Services steunt onze organisatie met toegang tot hun omvangrijke database. Zij beheren, als oorspronkelijke F27 Type Certificate houder, de vele documenten die erg belangrijk zijn voor onze technische ondersteuning.

Wilt u ons ook bijstaan in het luchtwaardig houden van vliegend erfgoed, dan komen we graag bij u langs om te praten over de diverse sponsormogelijkheden.

Civiele registratie: N27FF

Na een tijdelijk registratiebewijs heeft ‘Excalibur’ inmiddels het volwaardige FAA registratiebewijs ontvangen. Vorige week is deze registratie  ‘N27FF’ vakkundig op de staart van onze machine aangebracht. Gelijktijdig hebben VNCE sponsoren Leaseweb en Zeusch Aviation een eervolle vermelding op de neus van de kist gekregen.

Registratie N27FF onder het US Military Aircraft National Insignia
Sponsorvermelding in lijn met het US Army Kleurenschema

Bezoek VNCE Engineers aan ‘Excalibur’

Na het bezoek van de twee VNCE bestuursleden is het deze week de beurt aan de mannen van aluminium, olie en kabels, kortom de engineers. Zo komen Andre van Norden,  Dave Kraaijenbrink en Herman van Kranenburg op Laurinburg-Maxton om ‘Excalibur’ eens van nabij te bekijken. Ze worden opgewacht door de vlieginstructeur Troy Emig die hen bijstaat tijdens de inspectie.

André: “Deze grand old lady is na 35 jaar nog in perfecte conditie, en mits goed onderhouden gaat ze nog 35 jaar mee!”

De drie merken direct dat de Golden Knights het vliegtuig werkelijk vertroeteld hebben. De romp is vier jaar geleden nog gespoten en de geel/zwarte Armykleuren springen er goed uit. Aan de rechterachterkant bij de deur is er ooit een kleine reparatie uitgevoerd, maar de romp is verder strak.

Electronic Compartment

De twee ooievaarspoten hebben beide recent een overhaul gehad. Ze zien eruit als nieuw. De neuswielophanging en besturing kennen ook geen beschadigingen en er zijn geen vetsporen die op een lekkage zou kunnen wijzen. De deuren van het landingsgestel hebben geen speling en zien er onbeschadigd uit. De wielen en banden zijn top. De imposante vierbladpropellers zien er goed uit en kennen geen beschadigingen, behalve op een paar plaatsen waar het rubber een beetje loslaat, maar dat is makkelijk te verhelpen. 

inspectie compressor

Inspectie van de motorgondels leert het drietal dat de ‘fuel collector tank’ inclusief leidingen droog zijn en dus niet lekken. De ‘compressoren’ en ‘gearboxen’ zien er netjes uit en de compartimenten vertonen zowel links als rechts geen sporen van lekkage.  Wel moest in rechter ‘gearbox’ wat olie worden bijgevuld.  Ook in de linker motor kan een blik olie bijgevuld worden, maar de rechter is netjes op niveau. Deze motor staat nu overdag recht in de zon en warmt door het zwarte kleurenschema flink op. De combinatie van overdag warm en ’s nachts koud belast de keerringen en zou deze lichte lekkage hebben kunnen veroorzaken. Morgen worden alle motorpanelen geopend en kunnen de mannen dit nakijken. 

Rolls Royce Dart 7 serienummer plaat

De watermethanoltanks die vorige week zijn afgetopt, zijn vrij van lekkages en in goede conditie. Dit mengsel van water en methanol levert extra vermogen bij starts van kortere, hooggelegen banen waar ook de temperatuur een rol kan spelen. Andre verwacht niet dat er een watermethanol injectie nodig is voor vlucht naar Nederland, want in de wintermaanden hebben de Rolls Royce motoren meer dan genoeg vermogen voor vliegvelden op zeeniveau. 

Brandstofpaneel met Water Methanol tankindicatie

De cabine is wat je van een Army Troopship verwacht: daar zit 35 jaar geschiedenis in. Overal pronken stickers en namen van para’s. Het toilet is schoon en werkt. De pantry is gemakshalve verwijderd, maar zit wel bij de grote hoeveelheid reserveonderdelen. De zuurstofflessen en brandblussers in de cabine zijn vol en ook de First Aid kit is aan boord. De cockpit ziet er goed uit. Het ‘pedestal’ kan een likje verf gebruiken. Het pneumatische paneel, achter de captainstoel, maakt ook een solide indruk. De leidingen en kleppen zijn goed en lekvrij. 

Interieur: pallets met onderhoudsboeken en ferry kit

Na het starten van de motoren op de batterij van ‘Excalibur’, worden de compressoren van het vliegtuig aan het werk gezet. Op twee indicaties van ‘main air bottles’, die leeg zijn en niet willen opkomen, staan alle instrumenten in het groen. Waarschijnlijk blijft er een klep plakken, want na een paar keer op de remmen getrapt te hebben bouwt er weer luchtdruk op in de flessen.  Als de motoren een tijdje niet gedraaid hebben kan dat gebeuren. We gaan zolang de kist in Amerika verblijft met een Fokker grondprotocol werken: als er niet regelmatig gevlogen wordt, wordt er elke vijf dagen een ‘engine run’ uitgevoerd.

Reserve lampen met handtekeningen van Golden Knights

Terwijl de pneumatische tanks worden ‘opgeladen’ controleren Troy en Andre de navigatie-instrumenten en radio’s. Als de tanks op druk zijn krijgen de flaps een ‘cycle’. Ze worden in stapjes volledig uitgeklapt en weer opgehaald. Ondertussen is de klimaatregeling de cabine netjes aan het opwarmen en later aan het koelen. Met de airconditioning zit het dus ook wel goed. We kunnen nu ook de ‘de-icing boots’ testen.  Gelukkig blazen de rubberen ‘balonnen’ aan de vleugel- en stabilo-voorrand perfect op. ‘Windshield de-icing’, ‘prop de-icing’ en de belangrijke ‘pitot tube heating’ werken ook goed. Troy test vervolgens de ‘controls’ van de Fokker, dat wil zeggen dat alle stuurvlakken worden getest op uitslag en weerstand.

Avionics Bay

Tijd om de fokker in beweging in krijgen. Tijdens het taxiën naar de startbaan van Laurinburg worden de remmen en het antiblokkeersysteem een aantal keren goed getest. Het stuurbare neuswiel werkt ook netjes op de inputs van Troy. Op de runway aangekomen mag ‘Excalibur’ even zijn spieren laten zien. Tijdens een ‘maxpower run’  draaien de gasturbines op 15000 RPM.  Oliedruk en ‘TGT’ (uitlaatgastemperatuur) blijven netjes in het groen, zelfs als het water methanol systeem wordt geactiveerd. Tijdens zo’n  ‘Wet test’ wordt er watermethanol in de gecomprimeerde lucht gespoten, net voor de verbrandingskamer. Dit geeft even een hogere ‘mass-flow’ door de turbine en daarmee meer vermogen naar de propellers. Ook als ‘Excalibur’ alles geeft blijft ze netjes op de remmen staan. Over de startbaan taxiën de mannen terug naar het platform. Bij het afzetten van de motoren concluderen Andre en Troy dat het vliegtuig volledig klaar is voor de ferry naar Lelystad.

‘Excalibur’ wacht op haar civiele registratie

Helaas kan er nog niet gevlogen worden want we missen nog een civiele registratie- en het luchtwaardigheidsbewijs. De komende dagen staan meerdere afspraken met FAA-inspecteurs gepland om hieraan te werken. Bestuurslid Herman van Kranenburg mag daarbij met de Golden Knights aantonen dat het onderhoud van ‘Excalibur’ ook aan de civiele regels voldoet.  Andre en Dave zullen zich vooral bezighouden met het controleren van de reserveonderdelen en het samenstellen van een ferry kit.

Bezoek aan Golden Knights

Vorige week waren 2 VNCE bestuursleden op bezoek bij de Golden Knights op Pope Airfield, onderdeel van één van de grootste legerbases ter wereld: Fort Bragg in North Carolina. Bij de poort merken we pas hoe omvangrijk deze basis is: een 8-baans snelweg geeft direct toegang tot het complex.

Pope Field (Fort Bragg)

De ontvangst bij de hangaar van de Golden Knights is erg hartelijk. Na de vele telefonades en mailwisselingen en is het goed om elkaar nu de hand te kunnen schudden. De militairen en hun burger collega’s zijn duidelijk in de wolken dat hun troetelkind ‘Excalibur’ naar de ‘VNCE Foundation’ gaat. De liefde voor de Fokker gaat zo ver dat ‘Excalibur’ zelfs op de arm van de onderhoudsploeg is vereeuwigd.

Jimmy is al 24 jaar GWK bij de Golden Knights

Op de eerste vergadering vindt de officiële overdracht van het toestel plaats. Na het tekenen van ‘DD Form 1149’ heeft St. VNCE nu echt de beschikking over het toestel gekregen. De ‘Excalibur’ zelf staat inmiddels 70 km verderop op de civiele luchthaven Laurinburg-Maxton. We gaan er heen.

‘Excalibur’ op Laurinburg-Maxton Airport

Voordat de VNCE met de kist mag vliegen, moet de militaire registratie omgezet te worden naar een civiele registratie. Dit is een intensief proces waarbij nagegaan wordt of alle onderhoudshistorie klopt en de verplichte aanpassingen uitgevoerd zijn. Letterlijk alle registers worden opengetrokken om onze vragen te beantwoorden. Gelukkig is het toestel al haar 34 militaire jaren volledig volgens de Fokker regels onderhouden en zijn alle verplichte Airworthiness Directives uitgevoerd.

Militaire precisie met inpakken van de onderdelen

We zijn opeens ook de gelukkige eigenaar van ruim 48.000 reserve onderdelen. Die variëren van een dunne pakking tot twee Rolls Royce Dart 7 motoren. Alleen al het bijbehorende papierwerk weegt ruim 600kg en neemt een volle pallet in beslag. De mannen zijn duidelijk al druk bezig geweest met de inventarisatie en het inpakken van de onderdelen, want het meeste zit al in houten kratten of kartonnen dozen. Met militaire precisie en de voor ons zo belangrijke luchtvaart-labels is alles zorgvuldig ingepakt. De uiterst gedetailleerde paklijsten maken duidelijk dat het zeker niet de eerste keer is dat de Golden Knights op reis gaan.

Rolls Royce Dart 7 motor in de doos

Tijdens de rit naar Laurinburg verbazen we ons weer hoe uitgebreid Fort Bragg is. Na ontelbare mijlen van schietbanen komen we op de luchthaven aan en vergapen we ons aan de ‘Excalibur’. Het vliegtuig staat te glimmen in de avondzon en ziet er in de Golden Knight demokleuren fantastisch uit. Het interieur is spartaans en dus niet kapot te krijgen. Achter drie rijen normale vliegtuigstoelen staan de banken waar de parachutisten met hun rug naar de ramen kunnen zitten. Achterin vinden we zelfs een toilet waar een Air Force sticker op het klepje pronkt…  De kist zit verder onderhuids volgeplakt met stickers van ontelbare demoteams en bij de cockpit staat 34 jaar aan handtekeningen van de springers, monteurs en vliegers.

Ingang cockpit met de vele handtekeningen

Een onlangs afgezwaaide Army vlieginstructeur, Troy Emig, wordt door een bekwame grondploeg geholpen om ons (hè, wat klinkt dat lekker) vliegtuig klaar te maken voor een motor-test run. ‘Excalibur’ heeft er duidelijk zin en laat haar pneumatische systeem gewillig oppompen door de externe compressor.

Army humor in het toilet

De start van de Rolls Royce Dart motoren verloopt probleemloos en direct horen we het unieke en karakteristieke Friendship geluid. We draaien dit keer enkel de motoren en checken de instrumenten in de cockpit. Over een week zal de kist een grondigere shake-down krijgen door drie VNCE engineers. Tot de civiele registratie een feit is zal Troy de Fokker wekelijks de voorgeschreven ‘wake-up’ geven om alle systemen te controleren en in tip-top conditie te houden.

onderhuidse stickers van diverse Demo-teams

Met een voldaan gevoel maken we ‘Excalibur’ klaar voor de nacht en verdwijnen wij naar een restaurant/bar in de buurt om op de geslaagde overdracht te klinken en te drinken. 

‘Excalibur’ wacht gewillig op de volgende groep: de VNCE Engineers

Aankoop F27 een feit!

Donderdag 24 oktober 2019, Golden Knight 85-1608 wordt aangekocht.  Na een drukke periode waar er veel uitgezocht moest worden is het dan eindelijk rond.

Het United States Army Parachute Team ‘Golden Knights’ is uiterst verheugd dat hun voormalig vlaggenschip ook in de toekomst op airshows te zien zal blijven.

Sinds de bouw bij Fokker in 1985 is deze F27 400M troopship het werkpaard geweest van het parachuteteam ‘Golden Knights’. Na 35 jaar trouwe dienst werd ze pas vorige maand opgevolgd door een De Havilland Dash-8.

Ze verruilt spoedig haar thuishaven Pope Air Force Base nabij Fort Bragg voor Laurenburg-Maxton waar ze wordt klaargemaakt voor de transatlantische oversteek.